Wanderlei Silva  to brazylijski zawodnik mieszanych sztuk walki, w latach 2001–2007 mistrz PRIDE Fighting Championships w wadze średniej
W wieku 13 lat rozpoczął treningi muay thai w akademii Chute Box w Kurytybie .
Tam też zasłynął niesamowitą postawą kiedy jako nastolatek stanął w obronie słabszego nastolatka i stoczył bój z kilkoma napastnikami . Zajście zobaczył właściciel lokalnej dyskoteki i poprosił Silve by dla niego pracował .Silva się zgodził i tam też poznał brata Mauricio Shoguna Ruy 
Swoją pierwszą profesjonalną walkę (na zasadach vale tudo) stoczył w listopadzie 1996 roku. Na gali BVF 6 znokautował Dilsona Filho
W latach 1997-1999 Silva walczył dla brazylijskiej organizacji International Vale Tudo Championships (IVC), wygrywając 5 z 6 walk (wszystkie przed czasem). W kwietniu 1999 roku został mistrzem IVC w wadze półciężkiej.
W październiku 1998 roku zadebiutował w UFC podczas pierwszej gali tej organizacji rozgrywanej w Brazylii (UFC: Ultimate Brazil). Starł się na niej z innym młodym, świetnie zapowiadającym się zawodnikiem Vitorem Belfortem. Silva przegrał przez TKO w 44. sekundzie walki. Rok później na gali UFC 20 znokautował Tony’ego Petarrę. Swoją trzecią walkę w UFC stoczył w 2000 roku o wakujący po Kenie Shamrocku pas mistrzowski wagi półciężkiej z Tito Ortizem (UFC 25). Przegrał przez decyzje po pięciu wyrównanych rundach.